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Opinión

Atapuerca y los primeros europeos

J.M. Bermúdez de Castro - domingo, 26 de septiembre de 2010

Los fósiles humanos encontrados en el yacimiento de Dmanisi (República de Georgia), con una antigüedad bien contrastada de 1,7 millones de años, siguen representando a la población humana más antigua de Eurasia. Ningún dato objetivo impide pensar en una expansión demográfica de los homínidos fuera de África aún en una época más remota, quizá en torno a los dos millones años. Tampoco se conoce ningún impedimento climático y/o geográfico que hubiera impedido la rápida colonización del continente europeo casi desde el inicio de esa primera expansión fuera de África. Por ese motivo, es muy posible que las primeros humanos que colonizaron Europa tuvieran un aspecto tan primitivo como el de los homínidos de Dmanisi, con cráneos de 700 centímetros cúbicos, estatura muy baja y proporciones corporales aún no plenamente humanas.

Por el momento, el fósil humano más antiguo de Europa sigue siendo la mandíbula encontrada en el yacimiento de la cueva de la Sima del Elefante, en la Sierra de Atapuerca. Con tan escasa evidencia, es prácticamente imposible conocer el aspecto y la identidad específica de aquellos homínidos. Su cronología puede llegar hasta 1,3 millones de años. Sin embargo, existen algunas evidencias que permiten hipotetizar una colonización de Europa en épocas aún más remotas. En Atapuerca no parece posible profundizar en el tiempo más allá de 1,5 millones de años, al menos por el momento. Lo mismo sucede en otros lugares de Europa, donde existen indicios arqueológicos que apuntan también a cifras similares.

Quizá el ejemplo más reciente sea un yacimiento encontrado en el valle de Hérault, localizado en el sur de Francia, donde se ha encontrado un interesante conjunto de herramientas de piedra de manufactura muy arcaica, junto a restos de mamíferos de la denominada fauna villafranquiense del Pleistoceno Inferior. El hecho de que en el yacimiento esté situado en una cantera de basalto ha favorecido la posibilidad de realizar dataciones, que arrojan cifras en torno al millón y medio de años. La región de Guadix-Baza, en Granada, también ha aportado algunos datos de la presencia de homínidos entre 1,2 y casi 1,5 millones de años. Se conocen otros yacimientos en Europa, donde se ha postulado la presencia humana en épocas incluso aún más remotas; pero desafortunadamente estos lugares no cuentan con los medios humanos y económicos para producir datos fiables.

Aunque todavía hemos de esperar más y mejores descubrimientos, por ahora tenemos que pensar en una colonización de Europa no anterior a 1,5 millones de años, realizadas por homínidos de aspecto primitivo y provistos de una tecnología muy arcaica. Las primeras ocupaciones pudieron interesar sólo a las regiones más septentrionales y la densidad demográfica debió de ser muy baja. De momento, seguiremos sin conocer la especie que se atrevió a pisar por primera vez las tierras europeas.

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